Une taupe dorée aveugle découverte en Afrique du Sud, 87 ans après qu’on la croyait éteinte

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Une taupe dorée aveugle qui glisse dans le sable a été redécouverte en Afrique du Sud, 87 ans après que les experts de la faune sauvage craignaient son extinction.

Après deux ans d’études basées sur des échantillons d’ADN et un chien renifleur, une équipe d’écologistes et de généticiens de l’Endangered Wildlife Trust (EWT) et de l’Université de Pretoria ont réussi à déterminer ce qu’on appelle la taupe dorée de De Winton parmi les dunes de sable du nord-ouest. de la nation.

De la taille d’une souris et dotée d’un pelage chatoyant qui imite le sable, cette espèce insaisissable est compliqué à repérer dans le meilleur des cas.

On craignait que la taupe dorée de De Winton, une espèce trouvée en Afrique du Sud, soit éteinte parce que elle n’avait pas été observée par les scientifiques depuis 1936 – jusqu’à aujourd’hui. (CNN)

De plus, ils vivent dans des terriers largement inaccessibles, laissent rarement des tunnels derrière eux et ont une ouïe extrêmement sensible qui détecte les mouvements venant du dessus du sol.

Pour détecter l’espèce, les scientifiques se sont plutôt appuyés sur des échantillons d’ADN environnemental (ADNe) – l’ADN que les animaux excrétent lorsqu’ils se déplacent dans l’environnement, comme les cellules de la peau, les cheveux ou les excréments.

“Saisir l’ADN du sol n’est pas sans défis, mais nous avons perfectionné nos capacités et affiné nos techniques – même avant ce projet – et nous étions assez sûrs que si la taupe dorée de De Winton était dans l’environnement, nous serions en capacité de détecter en trouvant et en séquençant son ADN”, a annoncé Samantha Mynhardt, généticienne de la conservation à l’Endangered Wildlife Trust et à l’Université de Stellenbosch.

Au cours d’une expédition en juin 2021, l’équipe a étudié jusqu’à 18 km d’habitat de dunes par jour et, avec l’aide d’un chien détecteur d’odeurs dressé nommé Jessie, a collecté plus de 100 échantillons de sol sur des sites le long de la côte nord-ouest où l’activité de la taupe dorée est présente. a été détecté.

À partir de là, ils ont déterminé que plusieurs espèces de taupes dorées étaient présentes dans la région.

Le défi consistait à localiser si la taupe dorée de De Winton en faisait partie. Les espèces communes, telles que la taupe dorée du Cap et la taupe dorée de Grant, étaient facilement identifiables, mais comme il n’y avait qu’un seul ADN de référence pour la taupe dorée de De Winton disponible, l’équipe n’a pas pu l’identifier avec certitude.

Une plage au nord-ouest de l’Afrique du Sud où vivent les taupes dorées de De Winton. (CNN)

Ils ont dû attendre près d’un an, jusqu’à ce qu’une deuxième séquence génétique de l’espèce, provenant d’un spécimen conservé dans un musée du Cap, soit rendue publique.

Bingo, c’était un match clair et l’équipe était aux anges.

“Tandis que grand nombre de gens doutaient que la taupe dorée de De Winton soit toujours là, j’étais de bonne foi que l’espèce n’avait pas encore disparu”, a annoncé Cobus Theron, responsable principal de la conservation pour EWT et membre de l’équipe de recherche.

Un article détaillant les découvertes de l’équipe publié cette semaine dans la revue Biodiversity and Conservation. Il note que même si l’échantillonnage a démontré que l’espèce peut être répandue le long de la côte ouest, elle est en faible abondance et serait peut-être menacée par la perte d’habitat due à l’extraction de diamants dans la région.Photographe d'oiseaux de l'année 2023

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Les mesures de conservation sont « à la fois critiques et urgentes » pour protéger les populations, ajoute-t-il.

Le projet de la taupe dorée était en partenariat avec le groupe de conservation Re:wild, dans le cadre de son programme de recherche d’espèces perdues, qui tend à déterminer les espèces dont le statut n’est pas clair.

La taupe dorée de De Winton est la 11e des « espèces perdues les plus recherchées » redécouverte depuis le lancement du programme en 2017.

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