Après 50 ans, les États-Unis reviendront sur la Lune le 25 janvier

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WASHINGTON – Environ 50 ans après la dernière mission Apollo, les États-Unis tenteront une nouvelle fois de faire atterrir un appareil sur la Lune le 25 janvier, a affirmé le chef de ce qui serait peut-être la première entreprise privée à vaincre à atterrir sur la surface lunaire.

L’atterrisseur, nommé Peregrine, n’aura personne à bord. Il a été développé par la société américaine Astrobotic, dont le PDG John Thornton a affirmé qu’il embarquerait des instruments de la Nasa pour étudier l’environnement lunaire en prévision des missions habitées Artemis de la Nasa.

Il existe années, la Nasa a décidé de charger des sociétés américaines d’acheminer des expériences et des technologies scientifiques sur la Lune – un programme appelé CLPS (Commercial Lunar Payload Services).

Ces contrats au forfait devraient permettre de développer une économie lunaire, et d’approvisionner des services de transport à moindre coût.

“L’un des grands défis de ce que nous tentons ici est de tenter un lancement et un atterrissage sur la surface de la Lune pour une fraction de ce que cela coûterait autrement”, a affirmé M. Thornton le 29 novembre lors d’un point de presse à la base de son entreprise à Pittsburgh. .

« Seule la moitié environ des missions effectuées sur la surface de la Lune ont été couronnées de réussite », a-t-il déclaré. « C’est donc probablement un défi de taille. Je vais être terrifié et ravi à la fois à chaque étape de cela.

Le décollage est prévu le 24 décembre depuis la Floride à bord du vol inaugural de la nouvelle fusée du groupe industriel ULA, baptisée Vulcan Centaur.

La sonde mettra ensuite « quelques jours » pour atteindre l’orbite lunaire, mais devra attendre le 25 janvier avant de tenter d’atterrir, afin que les conditions de luminosité à le lieu cible soient bonnes, a affirmé M. Thornton.

La descente s’effectuera de manière autonome, sans intervention humaine, mais deviendra surveillée depuis le centre de contrôle de l’entreprise.

Au printemps, la start-up japonaise ispace avait déjà tenté de devenir la première entreprise privée à atterrir sur la Lune, mais la mission s’était soldée par un crash. Israël a aussi subi un revers en 2019.

Seuls quatre pays ont réussi à atterrir sur la Lune : les États-Unis, la Russie, la Chine et, plus récemment, l’Inde.

Outre Astrobotic, la Nasa a signé des contrats avec d’autres entreprises, telles que Firefly Aerospace, Draper et Intuitive Machines. Ce dernier doit décoller à bord d’une fusée SpaceX en janvier.

“Les dirigeants de la NASA sont conscients des risques et ont accepté que certaines de ces missions pourraient échouer”, a affirmé M. Chris Culbert, responsable du programme CLPS.

“Mais même si chaque atterrissage échoue, le CLPS a déjà eu un impact sur l’infrastructure commerciale nécessaire à l’établissement d’une économie lunaire”, a-t-il ajouté.

Avec son programme Artemis, la Nasa souhaite établir une base à la surface de la Lune. AFP

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